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Walsh et Ross sacrées à Fuzhou

 
Kerri Walsh (à g.) est devenu la volleyeuse la plus titrée de l'histoire du Circuit mondial après avoir remporté l'Open de Fuzhou dimanche
 
Fuzhou, Chine, le 27 avril 2014 – La triple championne olympique Kerri Walsh et sa partenaire April Ross ont balayé la paire brésilienne Juliana Felisberta Silva/Maria Antonelli en deux sets (21-11, 21-18) en finale de l’Open FIVB de Fuzhou, dimanche.

Il aura suffi de 33 minutes au duo américain pour remporter l’or du premier tournoi du Circuit mondial FIVB de beach volley 2014, un résultat qui fait de Walsh l’athlète la plus titrée de l’histoire du Circuit mondial féminin. Elle décrochait là sa 47e médaille dans la compétition, dépassant la Brésilienne Larissa França (46) et Juliana (45). Toutes compétitions confondues, Walsh compte 69 médailles (47 d’or, 15 d’argent et 7 de bronze) en 90 tournois : dans cette catégorie, elle égale Misty May Treanor (États-Unis), mais reste devancée par Juliana et Larissa (83 médailles), ainsi que par les légendaires volleyeuses brésiliennes Adriana Behar (86) et Shelda Bede (91).

Mieux, Walsh est la troisième athlète la plus titrée du Circuit mondial hommes et femmes confondus, derrière Emanuel Rego (76 médailles d’or) et Ricardo Santos (55), mais devant un autre Brésilien, Ze Marco de Melo (26).

Dans des conditions bien plus propices que lors de la finale masculine disputée samedi, Walsh et Ross ont fait souffrir Juliana et Antonelli dans le premier set de la finale de Fuzhou : solides en défense, au fond de terrain comme au filet, elles s’échappaient au milieu du premier acte.

Les Brésiliennes réagissaient bien en dominant le début du second set jusqu’à mener 4-1, avant que la paire américaine ne réalise une série de 8-2 pour reprendre la tête. Le Brésil demandait un temps mort et revenait en enchaînant trois points pour égaliser à 9-9. La tête changeait ensuite plusieurs fois de camp jusqu’à 17-17, avant que le duo brésilien ne sauve une balle de match. Walsh inscrivait alors le point du match grâce à un magnifique contre sur Juliana.

"C’était notre objectif : nous sommes toujours ravies d’être sur la plus haute marche du podium", déclarait Ross, 31 ans. "Les meilleures équipes du monde sont venues à cet Open, car c’est la première compétition de l'année. C’était un tournoi très, très difficile et cette saison promet de l’être tout autant."

Ross a débuté son partenariat avec Walsh en septembre dernier, suite à la retraite sportive de Jennifer Kessy, avec qui elle avait remporté l’argent au tournoi olympique de Londres. À l’approche des Jeux olympiques de Rio de Janeiro, les deux joueuses expérimentées rodent une association qui génère beaucoup d’attentes.

"Nous sommes encore en train de grandir, en tant qu’équipe", analysait Ross. "Je pense que nous nous sommes beaucoup améliorées grâce à ce tournoi, et nous espérons continuer à progresser."

"April et moi formons une nouvelle équipe", soulignait Walsh, 35 ans. "Nous avons beaucoup de travail devant nous, mais c’est excitant. Le Circuit mondial est une compétition très relevée qui va nous aider à bien progresser. Nous sommes ravies de relever ce défi et nous viserons l’or à Rio."

Le résultat de cette finale est forcément décevant pour Juliana, qui faisait son retour sur le Circuit mondial après avoir manqué la saison 2013. La médaillée de bronze aux JO de Londres démarre la saison avec une nouvelle partenaire, Antonelli, avec laquelle elle n’avait jamais joué sur le circuit FIVB. Juliana possède toutefois un palmarès riche de 45 médailles d’or, 21 d’argent et 17 de bronze, au terme de sa 88e participation au dernier carré d’un tournoi du Circuit mondial FIVB.

Plus tôt dans la journée, Walsh et Ross avaient renversé une demi-finale mal engagée face aux joueuses locales Xue Chen et Xia Xinyi, finalement battues 2-1 (14-21, 21-15, 15-11). De leur côté, Juliana et Antonelli avaient éliminé Maria Clara Salgado Rufino et Carolina Solberg Salgado pour décrocher leur place en finale (15-21, 21-13, 10-15).

Xue et Xia se sont ensuite rachetées en remportant le match pour la médaille de bronze en disposant de la paire Maria Clara/Carolina en deux sets (21-19, 21-18). "Nous nous étions préparées à disputer trois sets, mais finalement deux auront suffi", commentait Xue au terme de la rencontre. "Je pense que nous avons fait preuve de patience : nous sommes parvenues à maintenir notre rythme, même lorsque nous avons été menées au premier set. C’est la clé de notre victoire."

Native de Fuzhou, Xue reste satisfaite de ce résultat, elle qui a débuté son partenariat avec Xia après son succès au Championnat du monde en juillet dernier : "Je pense que nous avons plus progressé en une semaine de tournoi qu’en deux mois d’entraînement, grâce à la pression de ces matchs à enjeu."

Deux autres tournois FIVB sont prévus en Chine en cette saison 2014, à savoir le Grand chelem de Shanghai (29 avril-4 mai) et l'Open de Xiamen (7-12 octobre). Les trois compétitions sont ouvertes aussi bien aux hommes qu'aux femmes.

Open de Fuzhou
Dossier média de l'Open de Fuzhou
Guide média 2014 de beach volleyball





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