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"Le volleyball est un combat" selon le champion d'athlétisme et médaillé de bronze olympique Naoki Tsukahara

 
Le sprinter japonais et médaillé d'argent olympique Naoki Tsukahara figurait parmi les invités d'honneur présents vendredi à l'occasion de la rencontre entre les héros locaux et l'équipe du Brésil au Tokyo Metropolitan Gymnasium
 
Tokyo, Japon, le 22 novembre 2013 - Tout comme ses compatriotes Shingo Suetsugu, Shinji Takahira et Nobuharu Asahara, Naoki Tsukahara a participé à la finale du relais 4x100 mètres des Jeux olympiques de Pékin 2008. Le quatuor terminait finalement à la troisième place derrière la Jamaïque et Trinité-et-Tobago et remportait ainsi la première médaille sur piste du Japon depuis 80 ans et la première de tous les temps pour des athlètes masculins.

"Le volley-ball ressemble beaucoup à l'athlétisme", déclarait-il vendredi soir au milieu de milliers de Japonais venus soutenir leur héros locaux qui disputaient  leur troisième rencontre  de la Coupe de Grands Champions, la première disputée au Tokyo Metropolitan Gymnasium. "La seule différence avec un combat est l'absence de contact physique." Il y a également beaucoup de similitudes avec un relais : en volleyball, pour remporter un échange, il faut enchaîner trois bons coups. C'est la même chose sur la piste lors d'un relais : il vous faut quatre bons sprinters et la bonne alchimie pour que cela fonctionne." 

Tsukahara était invité  pour la rencontre entre le Brésil et le Japon par le diffuseur local NTV compte tenu des relations très proches qu'il entretient avec certains membres de l'équipe nationale de volleyball nippon. "Quelques joueurs de l'équipe du Japon sont de très bons amis," confiait-il. "Yoshihiko Matsumoto est un bon ami, nous vivons dans la même ville, Okaya, une ville située dans la province de Nagano. Yusuke Ishijima, plus connu sous le nom de Gottsu, est également un bon ami." 

Le médaillé de bronze olympique de Pékin 2008 n'est pas seulement fan de ce sport : "J'ai joué au volley-ball au lycée et au collège.  Je suis allé à l'Université de Tokai. C'est là que j'y ai rencontré Kunihiro Shimizu qui est aujourd'hui un des joueurs majeurs de l'équipe nationale. Je continue à jouer régulièrement au beach volleyball, car cela fait partie de ma préparation", poursuivait Tsukahara. L'athlétisme reste cependant au centre de ma vie. J'aime courir depuis mon enfance et j'ai participé à mes premières compétitions alors que je n'avais que 8 ans." 

Tsukahara était le premier relayeur lors de la finale de Pékin et ce souvenir lui donne encore la chair de poule. "J'étais celui qui devait donner le ton de la course et je n'oublierai jamais ce que j'ai ressenti lorsque j'ai su que nous venions de décrocher la médaille de bronze." 

À l'instar de nombreux autres athlètes nippons, il est très investi dans la promotion des Jeux olympiques de Tokyo 2020. "Comme tout Japonais, je suis très excité à l'idée que les Jeux olympiques de 2020 aient lieu au Japon. J'ai 28 ans et je ne sais pas si j'y participerai. Dans sept ans, j'aurai 35 ans , mais si je ne me blesse pas d'ici là, j'espère y être. J'ai discuté avec Yuki Ota (fleurettiste médaillé d'argent en individuel lors des Jeux de Pékin 2008 et par équipe aux Jeux de Londres en 2012) qui est également né en 1985 et nous nous sommes dit que nous aimerions, à nouveau, tous les deux être présents , chez nous cette fois, lors des Jeux de 2020. Ce serait génial."




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